Gotabaya Rajapaksa

‘Een moment van kans’: val van de president van Sri Lanka wekt hoop voor slachtoffers | Sri Lanka

mijHet was een warme dag in april 2019 en Gotabaya Rajapaksa genoot van de middag met zijn gezin in een welvarende buitenwijk van Los Angeles. Rajapaksa, ontspannen in zijn chino en poloshirt terwijl hij over de parkeerplaats van de populaire Amerikaanse supermarkt Trader Joe’s slenterde, keek verbaasd toe toen een vrouw opstond en hem een ​​bruine envelop in handen duwde. ‘Je bent geholpen,’ zei de privédetective voordat hij wegstormde.

De aanklachten in die bruine envelop, een civiele procedure wegens medeplichtigheid aan marteling en moord, zouden niet ver komen in de rechtbank. Zeven maanden later zou Rajapaksa, een lid van Sri Lanka’s machtigste politieke dynastie, tot president worden gekozen en immuniteit van vervolging krijgen.

Maar sinds Rajapaksa’s presidentschap deze maand abrupt eindigde toen hij naar het buitenland vluchtte en in schande ontslag nam, beschuldigd van het failliet van Sri Lanka, zijn advocaten, activisten en slachtoffers over de hele wereld in actie gekomen. Ontdaan van de bescherming van hun ambt, geloven velen dat dit eindelijk een kans op gerechtigheid kan zijn.

Zondag heeft het International Truth and Justice Project (ITJP), dat meer dan tien jaar besteedde aan het verzamelen van bewijsmateriaal over Rajapaksa en in 2019 de eerste Amerikaanse civiele procedure aanspande, een aanklacht ingediend bij de procureur-generaal van Singapore, waar hij zich heeft verschanst. . Hij eist zijn arrestatie wegens vermeende oorlogsmisdaden op grond van de Geneefse Conventiewet van het land. Advocaten zeggen dat er binnenkort andere rechtszaken kunnen volgen.

“We zijn enthousiast, dit is een kans”, zegt Yasmin Sooka, mensenrechtenadvocaat bij ITJP. “We hebben jaren besteed aan het samenstellen van een uitgebreid dossier over Gotabaya en een patroon van internationale schendingen die teruggaat tot 1989. Nu hij geen immuniteit meer heeft, zijn we ervan overtuigd dat we een geloofwaardige zaak voor hem hebben om te beantwoorden.”

Het bericht dat het naar de slachtoffers stuurde, voegde Sooka eraan toe, was “zeer krachtig; het idee dat deze man, die in Sri Lanka bekend stond als ‘The Terminator’, eindelijk verantwoordelijk zou kunnen zijn”.

Hoewel zeldzaam, zijn er gevallen geweest waarin oorlogsmisdadigers die naar het buitenland zijn gevlucht, zijn vervolgd en veroordeeld onder universele jurisdictie. Sooka bevestigde dat het International Centre for Transitional Justice (ICTJ) ook overweegt de Amerikaanse civiele zaak opnieuw in te dienen en dat het buitenlandse regeringen zou aansporen om sancties op te leggen aan de activa van Rajapaksa.

De beschuldigingen tegen Rajapaksa dateren van eind 2008, toen hij minister van Defensie en hoofd van de strijdkrachten in Sri Lanka was. Het was in deze tijd, toen zijn oudere broer Mahinda president was, dat hij toezicht hield op het einde van de 26-jarige burgeroorlog in Sri Lanka tussen de Tamil-separatistische militante groep die bekend staat als de Tamil Tijgers en de regeringstroepen van Sri Lanka.

De barbaarse methoden zouden zijn gebruikt en goedgekeurd door Rajapaksa. Volgens de VN, ondersteund door getuigen en video’s, waren er “geloofwaardige beschuldigingen van oorlogsmisdaden en misdaden tegen de menselijkheid”, waaronder systematische moorden, martelingen en seksueel geweld tegen tienduizenden Tamil-burgers en de standrechtelijke executie van gevangenen door de regering. krachten

Burgers werden naar veilige no-fire zones in de door Tamil gecontroleerde gebieden in het noorden gelokt, om vervolgens te worden gebombardeerd door dodelijke bombardementen door regeringstroepen, gericht op tientallen ziekenhuizen en humanitaire voorzieningen. Duizenden die zich overgaven werden opgepakt en nooit meer gezien. In die laatste stadia van de oorlog lopen de schattingen van de doden uiteen van 40.000 tot 100.000. Zelfs in de jaren die volgden, werden duizenden meer onderworpen aan gedwongen verdwijningen en kapingen uit witte bestelwagens, waar ze vaak werden gemarteld en zelden werden teruggestuurd. Volgens het ICTJ en anderen eindigde de verantwoordelijkheid en commandostructuur voor deze acties direct bij Rajapaksa. Hij ontkent alle beschuldigingen.

Ondanks talloze vernietigende rapporten, VN-resoluties en aanbevelingen, en een internationaal protest, heeft Rajapaksa echter nog nooit een nationale of internationale rechtszaal gezien. Nadat zijn broer in 2015 de macht verloor, verhuisde Rajapaksa vrij naar de Verenigde Staten en verkreeg hij het staatsburgerschap. In 2019, nog steeds aangekondigd als oorlogsheld door de Singalese boeddhistische meerderheid van Sri Lanka, keerde hij terug naar Sri Lanka en werd hij verkozen tot president. De beperkte vooruitgang in de richting van gerechtigheid en verzoening tijdens de oorlog werd stopgezet, militaire generaals die veroordeeld waren voor oorlogsmisdaden kregen gratie en de vervolging van Tamils ​​nam toe.

Gotabaya Rajapaksa was immuun voor vervolging terwijl hij president was. Foto: Reuters

Maar met Rajapaksa’s dramatische val uit de gratie kwam een ​​nieuwe honger naar verantwoordelijkheid. Terwijl de overweldigende kreet van demonstranten in de straten van Colombo een oproep was aan hem en zijn familie om te worden beschuldigd van corruptie, begonnen mensenrechtenorganisaties en slachtoffers vocaal aan te dringen op onderzoeken om verder te kijken dan financiële misdaad en zich uit te breiden tot Rajapaksa’s vervolging van Tamils ​​en moslims Minderheden, die voornamelijk geconcentreerd zijn in de noordelijke en oostelijke provincies van Sri Lanka, evenals activisten, journalisten en politieke tegenstanders.

“We hadden nooit gedacht dat dit een mogelijkheid zou worden, waarbij president Rajapaksa zou moeten vluchten voor zijn eigen veiligheid”, zei Leeladevi Aanandarajah, 70, wiens zoon Aanandanadarasa Anura in 2009 in militaire hechtenis werd genomen in de Tamil-regio Vavuniya en nooit werd gezien. opnieuw. .

Samen met honderden andere Tamil-moeders heeft Aanandarajah jarenlang geprobeerd antwoorden te vinden over haar zoon, waaronder getuigen voor politie en commissies. Haar oproepen tot gerechtigheid werden echter consequent genegeerd en ze werd voortdurend lastiggevallen, gecontroleerd en misbruikt door de autoriteiten en het leger. Veel van de moeders van de vermisten sterven nu voordat ze antwoorden krijgen.

Zoals de meesten in het noorden en oosten, ligt hun hoop nu op de tussenkomst van de internationale gemeenschap. “Met het aftreden van president Rajapaksa hopen we nu met de steun van onze diasporagemeenschappen in het buitenland alle beschikbare wegen te kunnen benutten om hem voor het internationale strafhof te brengen om ervoor te zorgen dat gerechtigheid wordt gediend”, zei hij. “Wat we eisen is gerechtigheid voor onze kinderen, meer niet.”

Het ICTJ is niet de enige groep die juridische stappen tegen Rajapaksa wil vernieuwen. In 2019 werd in de VS een civiele procedure aangespannen tegen Rajapaksa wegens zijn vermeende rol bij de moord op Lasantha Wickrematunge, een journalist die verslag uitbracht over Rajapaksa’s vermeende betrokkenheid bij corruptie en later werd gedood door een militair squadron dat direct onder zijn bevel stond. Meer dan een dozijn kritische journalisten werden in die tijd onder vergelijkbare omstandigheden vermoord.

Nushin Sarkarati, een advocaat bij het Amerikaanse Center for Justice and Accountability, die de zaak namens Wickrematunge’s dochter indiende, maar deze moest intrekken nadat Rajapaksa president werd, zei dat het voelde als “een nieuw moment van kans”. overnemen

“We praten met de familie over wat de volgende stappen zijn: is een civiele procedure nog steeds de juiste manier of is er meer ijver om aan te dringen op strafrechtelijke stappen tegen Gotabaya?” zei Sarkarati.

Eerdere oproepen van de VN-mensenrechtencommissaris aan lidstaten om onderzoek te doen naar de oorlogsmisdaden van Sri Lanka in hun eigen land en vervolgens Rajapaksa’s arrestatie te vragen onder universele jurisdictie, hebben niets opgeleverd.

Maar Sarkarati zei dat met de “toevloed van steun en oproepen tot gerechtigheid voor de talloze misbruiken waarmee hij in verband werd gebracht”, verschillende mensenrechtengroepen nu druk uitoefenen op regeringen, waaronder de VS, om oude strafrechtelijke onderzoeken naar Rajapaksa te heropenen. “Een regering als de Verenigde Staten zou een onderzoek kunnen openen en vervolgens zijn uitlevering kunnen vragen”, zei Sarkarati.

De weg naar Rajapaksa die terechtstaat voor een proces is echter vol onzekerheid. Als de Singaporese autoriteiten hem vrij laten vertrekken nadat zijn bezoekersvisum begin augustus verloopt, zei een minister van het kabinet dat Rajapaksa van plan is terug te keren naar Sri Lanka.

KS Ratnavale, een senior advocaat die heeft gewerkt aan honderden gevallen van gedwongen verdwijningen en slachtoffers van bloedbaden, zei dat er weinig kans was dat Rajapaksa zou worden berecht voor oorlogsmisdaden in Sri Lanka, waar alle interne verantwoordingsmechanismen tot dusver hebben gefaald en de politieke bondgenoten waren er nog. het land besturen.

De nieuwe president, Ranil Wickremesinghe, is een van de verdachten van het beschermen van de familie Rajapaksa in het verleden en medeplichtigheid aan het belemmeren van de rechtsgang tijdens de burgeroorlog. Als premier van 2015 tot 2019 heeft Wickremesinghe nooit de beloofde hybride rechtbanken opgericht – bedoeld om leiders van beide partijen te berechten voor ernstige mensenrechtenschendingen in de burgeroorlog – en weigerde hij militaire eenheden in de burgeroorlog te ontmantelen. noorden door de Tamils ​​beschuldigd van het plegen van de ergste oorlogsmisdaden.

Meld u aan voor First Edition, onze gratis dagelijkse nieuwsbrief, elke weekdag om 07.00 uur BST

De acties van Wickremesinghe sinds hij deze maand president werd, waaronder de herbenoeming van Kamal Gunaratne, een voormalige commandant van de 53ste Divisie van het Sri Lankaanse leger die beschuldigd wordt van vermeende oorlogsmisdaden, hebben ook geen vertrouwen gewekt bij de Tamil-groepen die om gerechtigheid vragen.

“Welke regering ook aan de macht komt, ze verdoezelt wreedheden en misdaden tegen burgers en ongewapend personeel en geeft geconsolideerde immuniteit aan de strijdkrachten en paramilitaire groepen”, zei Ratnavale. “Daarom eisen de slachtoffers een internationaal onderzoek.”

Voor de moeders van de vermisten die nog steeds op gerechtigheid wachten, was de val van Rajapaksa, hoewel een symbolische overwinning, niet genoeg om hen ervan te overtuigen dat ze eindelijk de verantwoording en antwoorden zouden krijgen waarnaar ze al 13 jaar verlangen.

Kathirkamanathan Kokilavani, 52, uit Kilinochchi, verloor zijn 18-jarige zoon toen ze ontsnapten aan zware beschietingen en tonnenbombardementen, en zag hem nooit meer terug. “Ik denk niet dat degene die aan de macht komt ons antwoorden zal geven, omdat ze bang zijn voor de waarheid”, zei hij. “De Rajapaksa’s hebben onze kinderen doen verdwijnen; nu zijn ze uit de politiek verdwenen”.

Leave a Comment

Your email address will not be published.